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2007年2月19日 (月)

養老鉄道、再始動

 以前このブログでも書いたことのある近鉄養老線。2月14日、近鉄は廃止届を国土交通省に届け出ました(中部運輸局経由)。

 とはいえ、これは予め地元で、運営を新会社へ移行させ、保有や管理は引き続き近鉄で行う、と決められていたが故の措置。同時に近鉄は、近鉄100%出資の「養老鉄道」という運営会社を設立させています。しかし、提出がこんなに早いとは。

 名前が「養老鉄道」とは、創業当時の名前に戻るということですね。もっとも愛称がこれから募集されるようですが。

 運営は新会社に移行しますが、運賃が値上げされること以外は現状と変わらなさそうです。養老線に関わる社員は新会社への出向等でそのまま残るそうです。保線の費用が圧縮されることと運賃値上げで収入微増が予想されることから、赤字は圧縮できそうですが、新聞も報じている通り、抜本的な改善策にはなっていないと私は思います。

 養老線は大垣以南では国道258号線と似たようなコースを取っていますが、途中で高田や養老に寄っており、スピードもそんなに速くない養老線は、普通に車で258号線を走るより時間がかかるのが現状です。であれば、まずスピードアップが必要です。同じことは大垣以北にもいえます。自治体はそこまで踏み込まないと、長期的には無駄なカネをつぎ込むことになります。別会社になった以上、自治体負担でルート変更や駅新設も真剣に検討すべきです。特に養老~駒野では、客のいない山腹を走っており、山麓の住民という客を逃しています。

 また、ワンマン化した一方で大垣駅では車内で運賃収受を行わないため、無人駅で乗車し大垣で降りる客(乗客の大半)は大垣駅の精算機と窓口で長蛇の列を作っています(もちろん無人駅も合理化で増えてます)。こんなことでは明らかにサービスダウンです。早急に改善策を示さねばなりません。

 この大垣でJR等に乗り換える場合にも、もっとスムーズにできる方法があるのではないでしょうか。せっかくTOICA対応改札機が乗り換え改札口にあっても宝の持ち腐れです。おそらくそのままJRに乗り入れても、そこそこ乗客は見込めるでしょう。

 あと、石津以南、せめて多度以南は3線レールにすべきではないでしょうか。桑名方面への流動が大きい以上、名古屋や津方面への連絡も考えるべきだと思うからです。幸い養老線の車両はすべて他線からの移籍組で、名古屋線の車両限界は楽々クリアできるはずです。桑名口では、従来の近鉄線との乗り継ぎでの割引も考えるべきです。

 接続する交通とのリンクもむろん考えねばなりません。養老鉄道の魅力が増しても、駅からと駅までが不便ではどうにもなりません。揖斐川町と海津市にしかないコミュニティバスを増やしたり、既存バスを路線図で案内したりすると同時に、養老鉄道のどこで降りれば目的地(むろん観光地だけでなく集落等も)に行けるかが分かるような仕組みが要ります。タクシーのいる駅の表示も必要でしょう。ふだん使わない人でも使い勝手がよくないといけないのです。

 将来的には、樽見鉄道や、関の会社が復活を画策している旧名鉄揖斐線との合併も視野に入れないといけません。また、せっかく近鉄から分離されるのですから、海津市民や養老町民のために、駒野から津島までの高速新線も、地元中心に自治体の支援を得て積極的に進めていくべきだと思います。名鉄名古屋から美濃高田くらいまで直行が走ると地元も潤うことでしょう。

 沿線自治体と岐阜県が、公共交通支援のアリバイ作りを主眼として、赤字を補填して終わり、では養老線はよみがえりません。ところがそのための声は、各自治体がバラバラでアリバイ的に受け付けるだけ、しかも現在の住民しか念頭に置いていません。これは多目的のNPOにもいえます。NPOの場合はアイデアしか出さない者を嫌う傾向すらあります。新会社を含め、積極的に声を受け止める永続的な窓口は今後出来るのでしょうか。ぜひ作るべきだと私は思っています。

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